Kopfkino – 1

„Human beings are highly predictable as physico-chemical systems, less predictable as living bodies, much less so as conscious beings and hardly at all as self aware persons.“Schumacher

 

Menschen sind wandelnde Kopfkinos. So jedenfalls könnte man das Ergebnis einer Studie aus dem Jahr 2010 interpretieren. Psychologen von der Harvard-Universität wollten herausfinden, wie abgelenkt Menschen im Alltag von ihren eigenen Gedanken sind. Also fragten sie 5.000 Freiwillige per Smartphone-App über mehrere Wochen hinweg immer wieder, ob sie gerade mental bei der Sache waren. Das Ergebnis: In 46 Prozent der abgefragten Situationen berichteten die Teilnehmer, sie seien in Gedanken ganz woanders gewesen.

Wo liegt die Quelle für solche spontanen Gedanken? Und wo bleiben sie, wenn sie an unserem inneren Kinosessel vorbeigezogen sind? Zumindest ihre ungefähre Herkunft kennt die Hirnforschung inzwischen: Immer dann, wenn wir nichts tun oder uns langweilen, verstärkt das Default Mode Network des Gehirns seine Aktivität. Die Regionen, die zu diesem Netzwerk gehören, liegen – grob gesagt – hinter der Stirn und über den Ohren. Eine Studie aus dem Jahr 2007, die im Journal Science beschrieben wurde, zeigte erstmals, dass die Aktivität im Default Mode Network an der Produktion von Flausen beteiligt ist, jenen spontanen Gedanken, die so leicht einen Sturzbach innerer Bilder auslösen.

In der Studie hatten Probanden untätig in einem fMRT-Hirnscanner gelegen und per Knopfdruck mitgeteilt, wenn sie sich gerade in irgendwelchen Gedanken verloren hatten. „Diese Gedanken sind zufällig reaktivierte Gedächtnisinhalte“, sagt Paul Seli von der Harvard-Universität. Der Psychologe erforscht die Natur abschweifender Gedanken. Die plötzlich eintretenden mentalen Bilder kondensieren anlasslos aus der Wolke spontaner Aktivität im Default Mode Network, so Seli. Wie genau das funktioniere, sei noch unklar. Unterscheiden könne man aber zwischen gewollten und ungewollten spontanen Gedanken. „Wenn wir beispielsweise tagträumen wollen, springt ein weiteres Netzwerk an: das exekutive Kontrollnetzwerk.“ Dessen Aktivität kennzeichne zielgerichtetes Denken. Es hängt also wesentlich von der relativen Beteiligung dieser beiden Hirn-Netzwerke ab, ob wir uns bei einer Arbeit gerade nicht konzentrieren können, weil wir ungewollt an etwas anderes denken, oder ob wir in der Badewanne entspannt mit unseren spontanen Gedanken jonglieren.

Warum uns die Flausen überhaupt in ihren Bann ziehen, erklärte kürzlich eine Studie im Journal NeuroImage. Forscher aus Vancouver baten Meditationsexperten in einen Hirnscanner. Alle Probanden waren darin geübt, während der Meditation spontane Gedanken sofort zu bemerken. Im Scanner konzentrierten sich die Teilnehmer auf ihren Atem, wie in ihrer normalen Meditation auch, und gaben per Knopfdruck an, sobald sie merkten, dass sich ihre Aufmerksamkeit auf einen zufälligen Gedanken richtete. Ihre Hirnaktivität zeigte dabei etwas Unerwartetes: Sie erhöhte sich vor allem in Regionen, die die Aufmerksamkeit normalerweise auf Umweltreize lenken. Das Gehirn, so die Forscher, nimmt unsere Flausen also so ähnlich wahr wie plötzliche Vorkommnisse in der Umwelt.

Ohne dieses Rampenlicht unserer Aufmerksamkeit würden auch unsere Flausen so schnell aus dem Blickfeld verschwinden wie beispielsweise ein verschrecktes Beutetier. Und wir würden potenziell nützliche spontane Gedanken übersehen. Wie wichtig die Flausenjagd ist, wusste schon Archimedes: Er lag in der Badewanne, als sich ihm das Verhältnis von Volumen und Verdrängung offenbarte – und er fing die Flause aufmerksam ein, noch bevor diese sich wieder im Hintergrundrauschen seines Hirns verlieren konnte.

Quelle:

Siehe auch: Mind-Wandering With and Without Intention

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Das ist in diesem Zusammenhang auch interessant:

How Brain reveals Mind

The impossibility of not thinking and the necessity of spontaneous thought



Ancient sages already realized that the flow of conscious thoughts is hard to stop. About the 6th century BCE, Hindu and Buddhist techniques like meditation and yoga were devised to create inner silence. Today, 26 centuries later, scientists using sophisticated brain imaging have rediscovered this ancient idea. The effort to quiet the conscious mind may still result in a restless stream of thought.

Our waking hours are normally occupied with a flow of thoughts, percepts, images, impulses, desires and worries, exertions of will, feelings, inner speech, and fringe feelings. Changes in mood or mental function  profoundly alter the stream. While it has been discussed for centuries, the stream of thought was purged from psychology after the behavioristic revolution about 1913. In spite of sound evidence, it is rarely studied even today (Singer, 1993).

That may now be changing. A revealing brain imaging study was published in 2001 by a French group, Mazoyer and colleagues. These scientists did an unusual thing. Most imaging experiments study brain activity while subjects are doing very precise, very simple tasks. Mazoyer and his group turned this around. They asked what would happen if people are simply asked to do nothing, compared to standard tasks? Sixty-one subjects in nine PET studies were asked to lie down in the darkened apparatus, to ‘keep their eyes closed, relax, refrain from moving, and avoid any structured mental activity such as counting, rehearsing, etc.’  (p. 288). What would brain activity and self reports show?

The biggest surprise came when PET scans consistently showed more brain activity in the ‘rest’ condition than in any of nine specific tasks. They included visual imagery, word perception and generation, and mental calculation. This is quite extraordinary. Whatever subjects were doing while lying in the dark, eyes closed, and trying not to think required more brain fuel than the standard tasks.

What were they doing? We have two sources of evidence, the subjects reports and brain activity. Reports from 63 subjects showed many  spontaneous “autobiographical reminiscences, recent and ancient, consisting of familiar faces, scenes, dialogs, stories, melodies, etc.²” Four out of five people reported mental imagery, and three out of four inner speech. About half described mild discomfort from the arm catheter that is used to inject small amounts of radioactive tracer for PET scanning.

The second source of evidence was the PET scans themselves.  Mazoyer et al found, in technical terms, a network of active brain areas during the rest condition that are thought to involve

– immediate memory,
– visual imagery
– inner speech
– recall of conscious memories
– executive functions, and
– emotions.

It seems that consciousness has more important things to do than mental arithmetic. Spontaneous thought is more emotionally driven, more self-involved, more apt to involve significant events and people from the past, and more likely to dwell on plans for the future. It also tends to bring up more interpersonal conflict (Singer, 1993). The stream seems to do meaningful things even when we aren¹t sure what it is doing. That is apparently why the brain is more active during ³rest² than during simple tasks.

Notice how closely the PET scans paralleled the introspective reports. There is no gap in this study between objective and subjective evidence. Each is used to interpret the other. Each is revealing in its own way, and together they strengthen our overall picture.

Does this show that introspection has been pretty accurate all along? I believe it does, but it shows more. For one thing, we can now look for unconscious brain activities, the ones people cannot report accurately. It is notoriously difficult to introspect on our own motives, self-functions, the grammar of language, the details of memory processes and automatic habits. These unconscious factors also drive the stream of thought.

Studies like this may also allow us to explore consciousness in people suffering from disorders, in babies, and in other animals — without imposing arbitrary tasks that may not have much to do with what happens naturally.

Most important, perhaps, this PET study shows there is no gulf between mind and brain. They are just two sides of the same mountain.

Bernard J. Baars
© B.J. Baars, 2002.
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References

B. Mazoyer, L. Zago, E. Mellet, S. Bricogne, O. Etard, O. Houde´ , F. Crivello, M. Joliot, L. Petit and N. Tzourio-Mazoyer  (2001) Cortical networks for working memory and executive functions sustain the conscious resting state in man. Brain Research Bulletin, Vol. 54, No. 3, pp. 287­298.

Singer, J.L.  (1993) Experimental studies of ongoing conscious experience. Ciba Foundation Symposium, 174: 100-116.

 

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